長命動物有哪些?

文/潘湘湘 |2022.11.29
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文/潘湘湘

今年4月曾獲金氏世界紀錄(Guinness World of Records)全球最長壽的人──119歲的日本田中加子離開人間了,原本她為自己許下的目標是「健康地活到120歲」。人瑞辭世令人唏噓,也讓人好奇,生物的壽命是多久呢?活得長的有哪些?有沒有長生不老的動物?

長壽象徵  萬年不息

在人們的一般印象裡,烏龜應是最長壽的了,大約可以長命到200歲,所以也被人們拿來當作長壽的象徵或形容,如「龜齡鶴壽」、「龜龍麟鳳」。而事實上還有更長壽的動物,年齡極限已超過千歲、萬歲。根據記載,世上可以活到一萬年的是一種玻璃海綿(Glass sponges),牠們經常被當成觀賞用動物,平日是生活在200至8500公尺以下的海洋底層,而成長後通常會和一雄一雌的甲殼類海洋生物共生在一起,在有些國家如日本,人們會在捕捉此類玻璃海綿後,將之製作成一種代表愛情的紀念品,叫Venus' Flower Basket,似乎在印證那首早期的流行歌曲名字《愛你一萬年》一樣。

其他自然界中超過幾百歲的生物比比皆是,例如海洋蛤蜊(Ocean quahog clams)、管蟲(Tubeworm)、格陵蘭鯊(Greenland shark)、硬眼石斑魚(Rougheye rockfish)、弓頭鯨(Bowhead whales)等等。其中目前已知存活超過500歲的是一隻身長約8.6公分,名字叫做「明蛤」的海洋蛤蜊。

那是2006年時,被科學家在冰島海域發現,據說是因為研判其出生時間大約是在中國的明朝時期,因此命名為「明蛤」。科學家發現,每年明蛤在貝殼上會長出0.1釐米的環圈紋,而且與牠的壽命數目相當,因而算出明蛤的年齡,而蛤蜊殼環圈的深淺粗細,也能測出海洋溫度與氣候的變化,深粗的表示生存當年溫度適宜,淺細的就代表那一年有很多危機。然而,當年已如此高齡的明蛤,實在也經不起科學家在研究上的來回折騰,因此在一次研究中死亡而被做成標本了。

返老還童  推陳出新

那麼,到底有沒有永生不死的生物?其實非常有可能。觀察這些幾百歲以上的生物,全都生活在海洋裡,而被認為幾乎是永生的生物也不例外,像海洋中的燈塔水母(Turritopsis dohrnii)、水螅(Hydra)都是。號稱「永生不朽」的燈塔水母主要是擁有「返老還童」的能耐,往往可以從成年的單獨個體,再次回復到年幼時的型態,而這種逆轉發生時機是在身體受傷或無法填飽肚子時,或是周邊的海水溫度或鹹度有所變化時;而大多數的水母一般只會從水螅型長成水母型,然後終結生命。

水螅(Hydra)也是被懷疑具有永生超能力的物種,這類由幹細胞組成的無脊椎動物,牠青春不老的祕密就是靠著「推陳出新」的能力。美國加州Pomona學院研究發現,水螅的身體是可以不斷「更新」的,甚至在受傷破損時,也都可以被自己的更新細胞修復,因此不曾老去,壽命也就一直延長下去,當然如果肉體被抓去吃掉、被敵人直接攻擊致死,或是因為生病無法更新復原身體時,那生命就真的結束了。

大自然物種壽命有長有短,有的還在幼年期卻已是人類的極限,例如生長週期緩慢的格林蘭沙,活到150歲還沒有成年;而有的生物則是只能活一個月還是一天,甚至連活到一天都很難,例如美洲的一種短命蜉蝣,只有5分鐘生命。無論如何,我們存在世上,就好好的遵從大自然的規律,順天而行,不破壞生態,好讓地球永生不息。

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