少了恆星照射 如何發現未知行星?

文/高詩豪 |2022.01.28
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在宇宙中有很多未知的行星,它們是難以捉摸且不受任何恆星的約束,目前為止我們尚不清楚它們數量有多少。為了發現更多的未知行星,天文學家測量天空中數千萬個光源的微小運動、顏色和亮度,讓研究人員得以識別該地區最微弱的物體──即自由漂浮行星。圖/pinterest

文/高詩豪

在宇宙中有很多未知的行星,它們是難以捉摸且不受任何恆星的約束,目前為止我們尚不清楚它們數量有多少。為了發現更多的未知行星,天文學家測量天空中數千萬個光源的微小運動、顏色和亮度,讓研究人員得以識別該地區最微弱的物體──即自由漂浮行星。

近日研究人員在銀河系發現至少70顆新的自由漂浮行星,是迄今為止所發現最大的自由漂浮行星群,這是我們了解這些神祕的「游牧民族」,其起源和特徵的重要一步。

自由漂浮行星通常離那些可以照亮它們的恆星很遠,所以沒有足夠的光源被研究團隊拍下來,但好在它們仍然夠熱,我們可以藉由一些大型望遠鏡上的「熱感應」設備偵測到它們。

行星愈老 亦冷亦暗



由於觀察的結果無法測量被探測物體的「質量」,因此只能依據行星的「亮度」來推測其數量的上限,但亮度又與行星本身的年齡有關──行星愈老,降溫和亮度降低的時間就愈長;再加上一般來說,高於「木星質量13倍」的天體,應該不會是行星。所以我們可以推測出一個結論:若是研究的(星系)區域較老,樣本中最亮的天體可能是恆星;但該區域若較年輕,那可就難說了(再亮的星星都不會是恆星)。

天文學家在天蠍座和蛇夫座靠近太陽的區域,發現了至少70顆跟木星一樣重的行星。它們可能是由「氣體雲」坍縮形成,也有可能是被「母恆星」踢出來。由於尚有數十億顆行星仍然漫遊於銀河系中,這些天體非常微弱,用現有的設施幾乎無法研究它們,未來期望透過極大的望遠鏡,對它們進行更詳細的研究,以期解開這些遊牧民族之謎。

該研究結果在2021年12月25日發表於《自然天文學》期刊上。

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