【計算機科學家】姚期智 培養判斷力 不只是依賴傳統思惟

文/記者魏夢佳  |2021.06.20
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2009年5月,姚期智為北京清大學生演講。圖/清華大學提供
2021年5月24日,北京清華大學成立量子信息班,由姚期智(左3)擔任首席教授。圖/魏夢佳攝影
姚期智指導北京清大學生做實驗。圖/清華大學提供
2021年5月24日,姚期智在北京清華大學量子信息班成立儀式上致辭。圖/清華大學提供
二○一○年六月,姚期智給北京清大「姚班」學生上課。圖/清華大學提供

文/記者魏夢佳

一身黑西裝,瘦削身材,儒雅謙遜。中國大陸北京清華園裡,姚期智總是禮貌地跟每個人打招呼。雖然科研、行政雙肩挑,每周給學生上課,忙得團團轉,甚至「因為說話太多嗓子啞了」,但一談起計算機和人工智能,談起他引以為傲的本科人才培養,他總是滔滔不絕,思路清晰,充滿雄心和期待。

五月底,在北京清華大學交叉信息研究院,年過七旬的姚期智向媒體宣布他即將開設專班培養「量子人才」——量子信息班。這已經是這位世界著名計算機科學家,繼計算機科學實驗班、人工智能班之後,在清華創辦的第三個拔尖創新人才培養項目。

二○○四年,姚期智辭去美國普林斯頓大學終身教職,全職來到北京清華大學開啓全新學術探索和育人之路。此前,他曾在美國麻省理工學院、史丹福大學、柏克萊加州大學等多所世界名校任教,並於二○○○年榮獲世界計算機科學領域最高獎項「圖靈獎」。至今,他仍是唯一獲得該獎的華人學者。

姚期智的回歸被認為是「填補了中國計算機學科的空白」,要花大力氣培養本科人才,推動計算機學科發展,他在北京清大一待就是十七年。回國時,他曾說,「人生為一大事而來」,這件大事,就是「為國家培養人才,引領中國圖靈之路」。培養人才最關鍵的是什麼?「圖靈之路」還有多遠?正值北京清華大學建校一百一十周年,姚期智接受了記者的專訪。

給予環境發揮所長

問:以您的學術成就,在美國有更好的研究條件,為何選擇到北京清大?

姚:二○○○年時我就了解到,中國大學尤其是清華大學,有成為世界一流的研究型大學的展望。二○○三年時,(北京)清華大學計算機系邀請我來做講習教授,我欣然接受,還聯絡了十位國外知名的教授組織了一個講習教授團隊,為學生講授前沿研究知識。

之後,北京清華大學校長顧秉林邀請我全職來清華工作,我認為這是一個非常好的時機。清華的學生資質非常不錯,如果我能對中國在計算機科研及教育方面發揮一些積極作用,使年輕人從一開始就能得到好的起點,這將是非常有意義的一件事。所以我就欣然回來了,這並不是困難的決定。

問:北京清華人的特質是一種什麼樣的特質?

姚:北京清華的校訓是「自強不息,厚德載物」,我覺得這和清華人的精神真的非常符合。清華和很多地方不同,老師們比較低調、非常優秀、工作傑出。愛國奉獻、低頭實幹,可以說是清華人的特質。歷屆清華校友為祖國默默奉獻,直到現在我們還經常會受到他們愛國精神的影響。

清華從立校開始,就是要幫助中國從一個農業社會的國家,轉變成一個列於世界前沿的進步國家。可以說,推動中國實現民族復興的理想,是清華非常重要的目標。

問:您認為中國大陸培養的人才有什麼特點?

姚:我覺得中國大陸在中小學期間的教育是成功的,不管是在任何先進的國家,這裡的學生都是非常不錯的。所以,我對年輕人的成長非常樂觀。有人認為,中國學生的創造力好像不如別人,我覺得這種說法完全不對,因為我在世界上見過一些最優秀的學生,我們的創造力絕不比別人差。

培養人才夢想超越

問:您在(北京)清華實施的人才培養項目都是面向本科生,為何如此重視本科生培養?

姚:我覺得有兩個原因。首先是我們要讓學生在本科階段就感覺他們在世界上是最好的、有無限的可能性,能做一些創新的研究工作,這樣他們就有可能成為世界「領跑者」。否則,他們可能就會想畢業後找個穩定的工作、過個安穩的人生,可能就沒有那樣的「大志」,缺乏實現理想的可能性和動力。

其次,培養研究生非常困難,因為對研究生的訓練水平完全取決於師資隊伍的實力和水平,要把研究生的師資隊伍發展起來很難。但對於本科教育,老師並不見得必須是世界一流的研究者,只要你的課程和知識範疇能跟得上世界水平,只要老師能真的上心,充滿責任感,那就能辦好一流的本科生教育。我們中國有這麼多好的學生,如果不給他們一個好的環境來發揮所長,我覺得是一個罪過。

問:您創辦的計算機科學實驗班(簡稱「姚班」)到今年已經十六年了,主要經驗是什麼?育人質量如何?

姚:與世界其他一流高校相比,中國頂尖大學的一個優勢之處,就是我們擁有世界上最好的本科生生源,全中國最優秀的學生都匯集於此,這得益於我們的高考制度。這麼多頂尖學生在一起,相互交流切磋、良性競爭,自然而然就能成長得更快。為什麼世界一流大學能保持其水準,因為它們一開始在某個階段就匯集了世界上最有創造力的人才,其學術環境只會變得愈來愈好,慢慢就形成一個文化傳統。所以,一旦我們把優良的本科生教育模式做好後,保持下來就容易了。

問:您曾說希望為中國大陸培養世界一流的計算機人才,現在這個夢是否實現了?

姚:我覺得超出了我開始的夢想。我相信我們的學生在畢業時是世界上最好的,沒有例外。從許多人畢業後的表現來看也是如此。比如,「姚班」現在辦了十三屆,畢業四百零七人,其中三百五十五人選擇繼續深造。他們現在有些是在國內外一流大學裡做教授或者選擇創業,成績都非常好。

問:您在教學中會注重對學生獨創性思惟的訓練嗎?

姚:培養的學生,不只是為了達到個人的事業目標,更重要的是,要對整個世界、對國家的建設發展能發揮積極影響。大學除傳授知識以外,也必須培養學生的判斷力,不只是依賴傳統思惟告訴他路應該怎麼走。紮實的學識,加上獨立自主能力和創造力,年輕人就能大放光彩。

改善自身環境

人才就會回流

問:人才培養出來,還要能留得住。您如何看待近年來人才外流的問題?

姚:曾經,一個學者想要有最好的研究環境,以達到學術研究頂點,在國外會比較有利。這種現實的考慮,可以理解。現在我們大學所能做到的就是不斷改善自己的學術環境,使之能與世界一流大學媲美。

我自己感覺,隨著這些年中國大陸的國力增強、科研環境改善,我們已經接近一個「人才回流」的拐點,一旦發生後,就會像瀑布一樣,大家會搶著要回來。這將是一個物理現象。

我不擔心人才外流,我倒擔心北京清華將無法容納那麼多極其優秀的老師。我們現在招聘人才相當順利,因為候選人會發現,北京清華跟他們所熟悉的國際一流大學的感覺是一樣的。許多學生在畢業後也選擇留在中國創業,因為創業環境非常好,絕對不比美國差。

問:您對年輕學子有什麼期望?

姚:我希望他們在大學四年裡都能發現他們最喜歡、最能做哪方面的工作,這樣才能做到「人盡其才」。清華培養學生的目的,不是僅僅說你個人有個事業、能完成一個目標,更重要的是,你對整個世界、我們的國家和社會要有一個理想,要為國家的建設發展產生積極的貢獻和推動作用。我想給學子們八個字——「立足中國、領跑世界」,這就是我對他們的期許。

新華社港台部供稿

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